A los investigadores les encantaría poder corregir el ADN alterado responsable de la EB. Los tratamientos pueden intentar reducir la inflamación y las cicatrices no deseadas o reemplazar las proteínas faltantes o dañadas (colágeno o queratina), pero en realidad cambiar la secuencia de ADN de los genes que codifican esas proteínas podría resolver todos los síntomas y proporcionar una cura real. Pero hay más de tres mil millones (3,000,000,000) de bases (letras) en el genoma humano. Cambiar solo uno de estos, en solo uno de nuestros más de 20,000 genes, sin estropear ninguno de los demás, es todo un desafío. 

Tenemos más de 37 billones (37,000,000,000,000) de células en nuestro cuerpo, aunque no todas ellas producen queratina o colágeno. Cambiar la secuencia en suficientes células que lo necesitan para marcar la diferencia es un desafío. También es importante dirigir un cambio genético a un determinado tipo de célula, ya que existen cuestiones éticas si se realizan cambios genéticos que afectan a los óvulos y espermatozoides (células de la línea germinal). Cualquier cambio que afecte a estas células se transmitiría a los hijos de una persona sin su consentimiento junto con cualquier efecto negativo, aún desconocido, que los cambios podrían tener.

Edición de genes es un tipo de modificación genética que se basa en métodos naturales que utilizan las bacterias para protegerse de los virus.

CRISPR/Cas9 es un tipo específico de edición de genes que tiene un gran potencial. Las repeticiones palindrómicas cortas agrupadas y regularmente interespaciadas (CRISPR) son piezas cortas de genomas de virus que las bacterias roban y se adhieren a sus propios genomas después de haber sido infectadas por esos virus. Si vuelven a encontrar un virus similar, pueden crear copias de estas secuencias que coincidan con el genoma viral y se adhieran a él. Una proteína como la enzima Cas9 (proteína 9 asociada a CRISPR) se adhiere a las copias de CRISPR, por lo que se dirige al genoma viral donde lo corta y desactiva el virus.

Los investigadores podrían usar este sistema para hacer cortes específicos en el genoma humano que eliminen los cambios dañinos y usar otros procesos celulares naturales que reparan el daño genético para agregar una secuencia corregida. 

Actualmente, la edición de genes CRISPR-Cas9 se usa éticamente solo en animales o en células humanas cultivadas en laboratorios, ya que aún no hay pruebas suficientes de que sea seguro usarlo en todo el cuerpo humano. Si se realizan cambios en las células somáticas (no en los óvulos ni en el esperma), se limitarán al cuerpo de esa persona en particular. Los cambios genéticos en las células de la línea germinal (óvulos y espermatozoides) tienen el potencial de transmitirse a los hijos, nietos y descendientes de una persona para siempre. Esas personas, aún por nacer, no tienen la capacidad de consentir cambios en su genoma y los riesgos de daño potencial hacen que la edición de genes de células germinales humanas o embriones sea ilegal en muchos países.

En el Reino Unido, la edición del genoma se puede usar legalmente en humanos donde el cambio genético no se transmitirá a los niños, incluso en embriones tempranos que nunca se devolverán a una madre para la implantación y no progresarán más allá de los 14 días de desarrollo.

 

CRISPR explicado

Crédito de la imagen: 30728289683, del Instituto Nacional de Investigación del Genoma Humano https://www.genome.gov/.