Diagrama de estructura de aminoácidos

Pensamos en las proteínas como un grupo de alimentos (carne y legumbres), pero esta cosa llamada "proteína" se compone de muchas "moléculas" individuales muy diferentes. Una molécula es lo que se obtiene cuando muchos átomos (de carbono, hidrógeno, oxígeno, nitrógeno y otros elementos) se unen. Puedes hacer modelos de diferentes moléculas usando gotas de plastilina y popotes o programas de animación por computadora. Las moléculas de proteína son demasiado pequeñas para verlas con un microscopio que nos mostraría fácilmente las células. Son de lo que están hechas las células; forman el material con el que se pegan las células y son la forma en que las células se comunican entre sí. Las 'enzimas' son un tipo de proteínas que ayudan a que ocurran las reacciones químicas y son importantes en nuestros cuerpos para cosas como digerir los alimentos. La forma 3D específica de cada molécula de proteína es muy importante para la forma en que se adhieren entre sí y realizan sus funciones específicas dentro de nuestros cuerpos. Nuestra piel está hecha de muchas células y proteínas diferentes, todas pegadas unas a otras. 

Las moléculas de proteína son largas cadenas de aminoácidos (moléculas más pequeñas). Cuando comemos proteínas, nuestro sistema digestivo descompone ese delicioso bistec en aminoácidos individuales y los lleva a la sangre. Luego, nuestros cuerpos pueden volver a juntar los aminoácidos en un orden diferente para producir las proteínas que necesitamos, ¡convirtiendo la proteína de vaca en proteína humana! 

Hay 20 aminoácidos comunes, cada uno ligeramente diferente, un poco como tener 20 tipos diferentes de bloques de Lego.

Bloques de lego multicolor

Cuando se pegan siguiendo instrucciones específicas, terminamos con una proteína que puede contener cientos o miles de aminoácidos (una molécula grande). Esto podría parecer una impresionante escultura de Lego... o una pequeña parte de una. Crear una proteína es como seguir las instrucciones de Lego. Si falta un paso, o accidentalmente pasas dos páginas a la vez, toda la hermosa proteína del final puede romperse por completo. Muy a menudo, la proteína de trabajo final se compone de muchas proteínas más pequeñas diferentes, cada una de las cuales es una cadena separada de aminoácidos de un folleto de instrucciones separado, todas cuidadosamente unidas entre sí. Cuando hablamos de proteínas como la queratina y el colágeno, nos referimos a enormes estructuras proteicas que se forman a partir de muchas proteínas diferentes y más pequeñas, cada una con su propio folleto de instrucciones (gen) y un orden específico de aminoácidos. Estas cadenas de aminoácidos se retuercen entre sí y se unen de maneras específicas para hacer muchas versiones diferentes con funciones ligeramente diferentes dentro de nuestros cuerpos. La queratina y el colágeno son en realidad grupos de proteínas. Hay muchos tipos diferentes de queratina y muchos tipos diferentes de colágeno, pero ambos son proteínas que forman fibras largas al enrollar cadenas de aminoácidos entre sí. 

 

Créditos de las imágenes: 

Estructura de aminoácidos, por Techguy78. Bajo la licencia Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International.
Bloques de Lego, de Ypiyush22. Bajo la licencia Creative Commons Attribution-Share Alike 4.0 International.
Collagentriplehelix-es, de Vossman, Modificado por Alejandro Porto. Licenciado bajo la licencia Creative Commons Attribution-Share Alike 3.0 Unported.